L’Arabie Saoudite Veut Vos Prochaines Vacances

Arabie saoudite – Dans un camp de fortune sous un ciel étoilé, Ghazi Al-Anazi a parlé de son expérience dans le secteur touristique saoudien naissant. Il y a dix ans, à peine dans la vingtaine, il a commencé à emmener des associés commerciaux britanniques de son frère voir les collines sculptées par le vent du désert saoudien.

Aujourd’hui âgé de 31 ans, il possède une petite flotte de VUS, près d’une douzaine d’employés et une capacité autodidacte à répondre aux caprices des visiteurs de nombreux pays.

“Je sais ce qu’ils veulent faire et ce que je dois faire à ce sujet”, a-t-il déclaré en lançant un dîner de poulet grillé et de salades du Moyen-Orient à quelques dizaines de touristes de France, d’Ukraine, de Malaisie et des États-Unis.

Des touristes dirigés par Ghazi Al Anazi escaladent une formation rocheuse dans le désert près de Riyad

M. Al-Anazi et son entreprise, Ghazi Tours , emmènent jusqu’à 900 visiteurs par mois sur des randonnées comme celle-ci vers un lit de rivière asséché parsemé d’acénérables acacias au nord de Riyad, la capitale saoudienne. Mais il est convaincu que ces chiffres sont sur le point de se multiplier, alors que l’Arabie saoudite commence à s’ouvrir comme une destination touristique majeure. Le gouvernement a récemment commencé à délivrer des visas touristiques pour la première fois, un changement remarquable pour une société traditionnellement fermée.

Et cela va bien au-delà: des milliards de dollars sont investis dans de vastes projets touristiques à travers le royaume, des stations balnéaires flashy aux nouveaux aéroports, dans le but de détourner l’économie de sa dépendance à l’égard de l’industrie pétrolière et des emplois gouvernementaux qu’elle finance.

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Visiter l’Arabie saoudite a longtemps été une proposition difficile pour tout le monde sauf les pèlerins musulmans faisant le hajj et les voyageurs d’affaires. Pendant des décennies, les sites historiques ont été largement ignorés et les hôtels et les services de voyage étaient rares en dehors des grandes villes.

Le chômage des ressortissants saoudiens est obstinément élevé, environ 12%. Mais le gouvernement estime que l’industrie du voyage, qui emploie environ 600000 personnes, peut être développée pour créer jusqu’à un million d’emplois supplémentaires, à mesure que le besoin de tout, des chauffeurs, des chefs et des guides aux directeurs d’hôtel et aux archéologues, augmente.

L’orientation vers le tourisme a été conçue par le prince héritier Mohammed bin Salman, le chef de la politique du royaume, âgé de 34 ans, dont le programme Vision 2030 vise à diversifier l’économie, à attirer davantage d’investissements extérieurs et à se développer. le secteur privé.

Les Saoudiens recrutent des cadres immobiliers internationaux et introduisent des campagnes publicitaires élaborées pour essayer de se mettre sur la carte. Déjà, certains signes indiquent que la poussée porte ses fruits: les ventes de chambres d’hôtel saoudiennes au cours des neuf premiers mois de 2019 ont augmenté de 11,8% par rapport à la même période de l’année dernière.

Mais une question qui pèse sur toute l’initiative, selon certains experts en voyages, est de savoir combien de personnes voudront visiter un royaume ultraconservateur qui fait l’objet de critiques intenses sur son traitement des dissidents et des femmes, qui restreint la consommation d’alcool et jusqu’à récemment interdit aux célibataires couples de chambres partagées.

Un effort pour surmonter ces préoccupations en invitant des influenceurs des médias sociaux pour des voyages payés cette année a provoqué une réaction des commentateurs en ligne.

L’Arabie saoudite promeut une image différente: des stations ultramodernes, des ruines de civilisations anciennes et des paysages désertiques romantiques autrefois traversés par Lawrence d’Arabie. Et les guides touristiques ne s’opposeront pas si vous voulez prendre un selfie avec un chameau.

Faisant référence aux vastes perspectives dorées, «je l’appelle la nouvelle huile jaune», a déclaré Amr Al Madani, directeur général de la Commission royale pour Al-Ula, une région du nord-ouest du royaume qui a à peu près la taille du New Jersey. .

Al-Ula comprend les ruines évocatrices d’une ancienne ville de tombes rupestres sculptées, appelée Mada’in Saleh. Comme Petra, un attrait touristique populaire dans le sud de la Jordanie, la ville a été construite par les Nabatéens il y a environ 2000 ans.

La vaste région ne compte que 45 000 habitants. Il existe des stations existantes et la chaîne française Accor a récemment accepté d’en gérer une. M. Madani prévoit un investissement pouvant aller jusqu’à 20 milliards de dollars, provenant d’un mélange de sources publiques et privées, pour financer l’expansion de l’aéroport, des hôtels et d’autres installations afin d’accueillir jusqu’à deux millions de visiteurs attirés par des sites archéologiques ainsi que des attractions alimentaires et culturelles.

Un programme encore plus ambitieux est en cours de construction sur la côte ouest de l’Arabie saoudite. Le projet de la mer Rouge couvre une région éloignée avec 120 miles de côtes, plus de 90 îles et de vastes récifs coralliens qui pourraient un jour être un paradis pour la plongée et la plongée en apnée.

Les Saoudiens veulent y installer quatre douzaines d’hôtels de luxe, dont 14 dans une première phase, prévoyant que ces installations contribueront à terme environ 6 milliards de dollars par an à l’économie. Accor a accepté de participer et les développeurs disent qu’ils sont en pourparlers avec d’autres groupes hôteliers internationaux.

Le Fonds d’investissement public, véhicule de 320 milliards de dollars du Prince Mohammed pour le relèvement économique, détient le programme de la mer Rouge et fournit une partie du capital initial. Le produit de la vente récente d’une participation dans la compagnie pétrolière nationale, Saudi Aramco, devrait être versé au fonds d’investissement et pourrait financer d’autres projets touristiques.

Le prince Mohammed préside la Red Sea Development Company ainsi que la commission Al-Ula. John Pagano, directeur général de la mer Rouge, a déclaré que le prince connaissait la région «intimement» grâce aux excursions sur son yacht.

À une occasion, le prince a dit aux développeurs de réfléchir à nouveau à la création d’une station sur une certaine île, car l’eau qui l’entoure n’est pas assez turquoise.

«Nous n’avons plus jamais commis cette erreur», a déclaré M. Pagano, ancien cadre supérieur du développement de Canary Wharf à Londres.

Ces projets sont de la taille de petits pays, et le prince profite de leur échelle et de leurs populations clairsemées pour planifier des communautés distinctes. Le développement de la mer Rouge, par exemple, ne sera pas connecté au réseau électrique national et dépendra entièrement des énergies renouvelables comme l’éolien et le solaire, selon M. Pagano, qui est citoyen canadien.

Les mœurs sociales conservatrices de l’Arabie saoudite seront également moins en évidence, selon les développeurs. L’industrie du voyage prévoit que les boissons alcoolisées, qui sont interdites en Arabie saoudite, pourraient éventuellement être vendues dans ces nouvelles zones tout comme à Dubaï, le centre de voyage et d’affaires du golfe Persique, dont le mélange de luxe et de modernisme semble influencer la pensée du prince .

M. Pagano a dit qu’il ne comptait pas sur la disponibilité de l’alcool. Il a dit que «ce que vous voyez généralement dans l’Ouest» est probablement autorisé dans les stations balnéaires de la mer Rouge. En d’autres termes, à part l’alcool, les voyageurs pourront faire ce qu’ils veulent – par exemple, les femmes pourront bronzer en bikini.

Les projets de la mer Rouge et d’Al-Ula aspirent à attirer des touristes riches et soucieux de l’écologie désireux de payer un supplément pour une nouvelle destination relativement intacte. Certains analystes du voyage affirment que cette approche pourrait porter ses fruits.

“Cette planète est à court d’endroits où aller”, a déclaré Philip Wooller, directeur du Moyen-Orient pour la firme de recherche sur les voyages STR.

Aman Resorts, un groupe hôtelier basé en Suisse qui s’adresse aux riches et aux célébrités, crée trois établissements à Al-Ula, avec un plan d’ouverture en 2023. «Il y a une énorme quantité de culture à découvrir et à explorer, et c’est exactement ce que nos clients veulent faire », a déclaré Anna Nash, porte-parole de l’entreprise.

Pourtant, a déclaré M. Wooller, les Saoudiens commencent «au tout début». Bien que le royaume accueille environ 15 millions de visiteurs internationaux par an, la plupart d’entre eux pour les pèlerinages musulmans, le tourisme a été largement limité aux voyages secondaires après les réunions d’affaires. . Un énorme exercice de formation et de construction d’hôtels sera nécessaire pour atteindre l’objectif du gouvernement de 100 millions de visites nationales et internationales d’ici 2030, soit plus du double des 41 millions de 2018.

C’est un grand saut dans un royaume qui, jusqu’à récemment, avait peu de tourisme. «Si nous devions vivre de touristes, nous serions morts», a déclaré Qamar Ahmed, qui dirige un magasin d’antiquités, une galerie d’art et un café appelé Desert Designs à Al-Khobar, dans l’est de l’Arabie saoudite.

De plus, alors que le prince héritier a donné son feu vert à certaines réformes, notamment autoriser les femmes à conduire, certains visiteurs potentiels pourraient être aliénés par le meurtre brutal du journaliste Jamal Khashoggi en 2018 par des agents saoudiens, et d’autres mesures répressives comme des critiques de prison de le gouvernement .

«L’Arabie saoudite ne sera pas une vente facile pour beaucoup de touristes», a déclaré Henry Harteveldt, consultant en voyages chez Atmosphere Research à San Francisco. Alors que l’Arabie saoudite pourrait plaire aux voyageurs qui se considèrent comme des explorateurs, a-t-il dit, le royaume a un «gros nuage qui plane» sur sa réputation en raison de la mort de Khashoggi et parce que les femmes ne sont pas traitées comme des hommes à part entière.

Pourtant, les Saoudiens s’efforcent d’améliorer leur image. En arrivant à Riyad pour des réunions d’affaires, Carl de Stefanis, un capital-risqueur de New York, et son fils, Erik, ont visité un kiosque de bienvenue à l’aéroport et ont été surpris d’être traités avec une visite de la ville, un savoureux dîner et des cadeaux, y compris robes blanches saoudiennes et toques à carreaux.

“Presque tous ceux que nous avons rencontrés se soucient sincèrement que nous nous amusions”, a déclaré M. de Stefanis.

Et pour les entrepreneurs touristiques saoudiens, cela semble être un nouveau jour. Par exemple, Madawi Bander Al Saud dit que son entreprise, The Traveling Panther, prépare des visites personnalisées du royaume pour des clients du Japon, du Mexique et d’Italie.

«Depuis des années, nous leur montrons des photos», a-t-elle déclaré. “Maintenant, ils doivent venir.”

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