La longue queue de Où chantent les crapauds

Putnam a publié un premier roman inhabituel par une biologiste de la faune à la retraite nommée Delia Owens . Le livre, qui avait un titre étrange et ne convenait parfaitement à aucun genre, ne semblait guère destiné à être un blockbuster, alors Putnam a imprimé environ 28 000 exemplaires.

Ce n’était pas assez.

Un an et demi plus tard, le roman « Where the Crawdads Sing », un conte atmosphérique captivant sur le passage à l’âge adulte d’une fille seule dans les marais de Caroline du Nord, s’est vendu à plus de quatre millions et demi d’exemplaires. C’est une trajectoire étonnante pour tout romancier débutant, et encore moins pour un scientifique reclus de 70 ans, dont les précédents travaux publiés ont relaté les décennies qu’elle a passées dans les déserts et les vallées du Botswana et de la Zambie, où elle a étudié les hyènes, les lions et les éléphants.

À l’approche de la fin de 2019, “Crawdads” a vendu plus d’exemplaires imprimés que tout autre titre pour adultes cette année – fiction ou non-fiction – selon NPD BookScan, faisant exploser les ventes combinées d’impression de nouveaux romans de John Grisham, Margaret Atwood et Stephen King. . Putnam est retourné près de 40 fois aux imprimeurs pour répondre à une demande apparemment sans fond pour le livre. Les droits étrangers ont été vendus dans 41 pays.

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Les analystes de l’industrie ont eu du mal à expliquer la persistance du roman, en particulier à un moment où les ventes de fiction sont en train de fléchir, et la plupart des romans à succès quittent la liste des best-sellers après quelques semaines.

Au cours des dernières années, les ventes de fiction pour adultes ont régulièrement diminué – en 2019, les ventes de fiction pour adultes jusqu’au début décembre ont totalisé environ 116 millions d’unités, contre près de 144 millions en 2015, selon NPD BookScan. Dans un environnement de vente au détail difficile pour la fiction, les éditeurs et les agents se plaignent souvent qu’il est devenu de plus en plus difficile, même pour les romanciers établis, de briser le bruit du cycle de l’actualité.

“Crawdads” semble être la seule exception. Après une explosion des ventes de vacances, il a atterri au n ° 1 sur la dernière liste de best-sellers de fiction du Times, où il a occupé une place pendant 67 semaines, avec 30 semaines au n ° 1.

«Ce livre a défié les nouvelles lois de la gravité», a déclaré Peter Hildick-Smith, président du Codex Group, qui analyse l’industrie du livre. «Il a réussi à maintenir sa position d’une manière beaucoup plus cohérente que n’importe quoi.»

Le roman résonne auprès d’une multitude de lecteurs américains à un moment où les médias de masse sont profondément fragmentés et les entreprises de divertissement basées sur des algorithmes comme Netflix et Amazon fournissent aux consommateurs un flux de contenu adapté à leurs goûts particuliers. “Crawdads” semble plutôt plaire à un large éventail de lecteurs américains. Selon une enquête menée auprès de près de 4 000 acheteurs de livres par le Groupe Codex, les répondants qui lisent «Crawdads» viennent de tous les horizons politiques, 55% s’identifiant comme progressistes, 30% comme conservateurs et 15% comme centristes.

Pour un livre sur une fille isolée dans la nature et aux prises avec la solitude, «Crawdads» a eu un effet étrangement unificateur à une époque d’avancées technologiques rapides et de connectivité constante sur les réseaux sociaux. Et son succès a bouleversé la solitude de Mme Owens. Cet automne, elle a effectué sa cinquième tournée pour le roman, avec des apparitions en Géorgie, en Oklahoma, au Kansas, en Alabama, en Floride et à New York, où une conférence au New York Botanical Garden a atteint sa capacité, avec 100 personnes supplémentaires s’inscrivant au liste d’attente.

«Je n’ai jamais été en contact avec des gens comme je l’ai fait avec mes lecteurs», a-t-elle déclaré dans une interview. “Je ne m’attendais pas à ça.”

Comme l’industrie du cinéma, la publication est devenue une entreprise à succès, avec une poignée de superproductions qui retiennent toute l’attention et les ventes, de sorte que les succès surprise sont devenus de plus en plus rares. Mais «Crawdads» avait plusieurs choses en jeu. L’intrigue semblait adaptée pour plaire à un large public, avec sa combinaison de mystère meurtrier, d’écriture dans une nature luxuriante, de romance et d’une histoire de survie à l’âge adulte. Le roman a également reçu un coup de pouce précoce de libraires indépendants, qui l’ont largement recommandé, et de l’actrice Reese Witherspoon, qui a sélectionné “Crawdads” pour son club de lecture et prévoit de produire une adaptation du long métrage du roman, et est apparu dans une vidéo pétillante avec Mme Owens sur Instagram cette année.

Mais même ces facteurs ne parviennent pas à expliquer pleinement pourquoi le livre a décollé comme il l’a fait et continue de se vendre si vigoureusement.

L’une des choses les plus surprenantes concernant le succès de “Crawdads” est que les ventes ont commencé à s’accélérer des mois après sa sortie – une anomalie dans l’édition, où les ventes atteignent généralement un pic juste après la publication, aidées par la publicité et le marketing initiaux autour d’un titre.

En janvier dernier, six mois après sa sortie, le roman est arrivé n ° 1 sur la liste des best-sellers de fiction du Times. Ce même mois, il est apparu en tête des listes de fiction les plus vendues et les plus lues d’Amazon Charts, et a maintenu sa position dominante pendant les 16 semaines suivantes, la plus longue séquence de tous les livres occupant le haut des deux listes hebdomadaires d’Amazon. En février, il a commencé à bien vendre dans les magasins à grande surface comme Sam’s Club, Costco et BJ’s Wholesale Club. En mars, il avait vendu un million d’exemplaires; deux mois plus tard, il en avait vendu deux millions.

«Je n’ai jamais rien vu de tel depuis 30 ans», a déclaré Jaci Updike, présidente des ventes de Penguin Random House, qui a supervisé les stratégies des meilleurs vendeurs comme «The Da Vinci Code», «The Girl on the Train» et « Gone Girl. »« Ce livre a enfreint toutes les règles du bordel. Nous aimons avoir un titre de comparaison afin de pouvoir faire des prévisions de ventes, mais dans ce cas, aucune comparaison ne fonctionne. »

La combinaison du bouche-à-oreille et de l’importance du roman sur la liste des best-sellers a déclenché un cycle auto-réalisateur: la visibilité du livre a stimulé les ventes et les ventes ont stimulé la visibilité. Merriam-Webster a ajouté «crawdad» à sa liste des 10 meilleurs mots de 2019, notant que les recherches de «crawdad» sur son dictionnaire en ligne ont augmenté de 1200% cette année.

“Une fois qu’il a décollé, il s’est nourri de lui-même et il a été remarquablement résistant”, a déclaré Kristen McLean, directrice exécutive du développement commercial du NPD Group .

Personne ne semble plus pris au dépourvu par le succès du livre que Mme Owens.

«Je n’ai jamais vraiment pensé pouvoir écrire un roman», a-t-elle déclaré.

Mme Owens a commencé à y travailler il y a une décennie, lorsqu’elle a eu l’idée d’une histoire sur une fille qui grandit seule dans les marais de Caroline du Nord dans les années 50 et 60 après que sa famille l’a abandonnée et devient un paria qui est plus tard, il est accusé du meurtre d’un jeune homme.

Bien que l’histoire soit inventée, Mme Owens a déclaré qu’elle s’était inspirée de son expérience de la vie dans le désert, coupée de la société. “Il s’agit d’essayer de le faire dans un endroit sauvage”, a-t-elle déclaré.

Pendant la majeure partie de sa vie, elle a vécu aussi loin des gens et aussi près des animaux sauvages qu’elle le pouvait. Ayant grandi en Géorgie, Mme Owens a passé la plupart de son temps libre à l’extérieur dans les bois. Inspirée par Jane Goodall, elle a étudié la zoologie à l’Université de Géorgie et a obtenu plus tard son doctorat en comportement animal à l’Université de Californie à Davis.

En 1974, elle et son mari de l’époque, Mark Owens, se sont mis à étudier la faune sauvage en Afrique. Ils ont installé un camp de recherche dans le désert du Kalahari au Botswana, où ils ont passé leurs journées à observer de près les lions et les hyènes, à étudier leurs schémas de migration et leur comportement social.

Les Owenses sont devenus plus tard réputés pour le travail de leur fondation en Zambie, où ils ont fourni une formation professionnelle, des microcrédits, des soins de santé et une éducation aux villageois. Mais ils ont également suscité la controverse. M. Owens, essayant d’empêcher les braconniers de tuer des éléphants et d’autres animaux sauvages, a transformé leur camp de base en «le centre de commandement des opérations anti-braconnage» – ce que Mme Owens jugeait risqué, selon son récit dans leur mémoire «L’Œil de l’éléphant.”

En 1995, l’une des missions anti-braconnage s’est terminée par une tragédie lorsqu’un braconnier présumé a apparemment été tué par balle, un incident que Slate a rapporté l’été dernier . Mark et Delia Owens, qui n’étaient pas présents lors du tournage, ont quitté le pays et ne sont pas revenus depuis. Après leur retour aux États-Unis en 1996, ils se sont installés dans le nord de l’Idaho, dans un ranch isolé de 720 acres. Il y a plusieurs années, après plus de 40 ans de mariage, ils ont divorcé et cette année, Mme Owens a déménagé dans les montagnes de Caroline du Nord, près d’Asheville.

M. Owens n’était pas disponible pour commenter, selon l’ami des Owenses et ancien avocat Bob Ivey, qui a confirmé qu’aucune accusation n’avait été portée et qu’il n’y avait pas eu de développements récents dans l’affaire.

Mme Owens a déclaré qu’elle n’avait rien à voir avec la fusillade et n’avait jamais été accusée d’actes répréhensibles, mais a refusé de donner des détails sur les circonstances.

“Je n’étais pas impliquée”, a-t-elle ajouté. “Il n’y a jamais eu de cas, il n’y a rien.”

Elle a ramené la conversation à son roman et a comparé son expérience aux épreuves rencontrées par son héroïne fictive Kya Clark, qui est soumise à des rumeurs vicieuses et ostracisée.

«C’est douloureux de voir ça arriver, mais c’est ce à quoi Kya a dû faire face, les insultes», a déclaré Mme Owens lors d’une interview à New York cet automne. «Il suffit de mettre la tête haute ou basse, ou peu importe, il faut continuer et être fort. J’ai déjà été accusé par des éléphants. »

Plus tard dans la soirée, Mme Owens, qui ne semble toujours pas habituée aux projecteurs, a de nouveau invoqué des éléphants en charge, lorsqu’elle est montée sur scène au Jardin botanique et a fait face à une foule de plus de 400 personnes. Un peu troublée, Mme Owens a comparé l’expérience de s’adresser au public à la montée d’adrénaline qu’elle avait ressentie plusieurs années auparavant lorsque, dans un effort pour échapper à un éléphant qui se précipitait sur elle, elle a sauté dans une rivière infestée de crocodiles.

«J’ai vécu dans des endroits éloignés pendant la majeure partie de ma vie», a-t-elle déclaré à la foule. «Il y a plus de monde dans cette pièce que je n’en verrais en six mois.»

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