La Chine utilise l’ADN pour Cartographier Les Visages, Avec l’aide de l’Occident

Dans une ville poussiéreuse de la région du Xinjiang à la frontière occidentale de la Chine, les autorités testent les règles de la science.

Avec un million ou plus de Ouïghours de souche et d’autres membres de groupes minoritaires majoritairement musulmans balayés dans des détentions à travers le Xinjiang, les responsables de Tumxuk ont ​​recueilli des échantillons de sang de centaines de Ouïghours – dans le cadre d’un effort de collecte d’ADN de masse entravé par des questions sur le consentement et la façon dont les données seront être utilisé.

À Tumxuk, au moins, il y a une réponse partielle: les scientifiques chinois tentent de trouver un moyen d’utiliser un échantillon d’ADN pour créer une image du visage d’une personne.

Images d'une étude réalisée en 2020 sur des images faciales humaines en 3D
Images d’une étude réalisée en 2020 sur des images faciales humaines en 3D

La technologie, qui est également en cours de développement aux États-Unis et ailleurs, en est aux premiers stades de son développement et peut produire des images approximatives suffisamment bonnes uniquement pour restreindre une chasse à l’homme ou peut-être éliminer des suspects. Mais compte tenu de la répression au Xinjiang, les experts en éthique scientifique craignent que la Chine ne construise un outil qui pourrait être utilisé pour justifier et intensifier le profilage racial et d’autres discriminations de l’État contre les Ouïghours.

À long terme, selon les experts, il peut même être possible pour le gouvernement communiste d’introduire des images produites à partir d’un échantillon d’ADN dans les systèmes de surveillance de masse et de reconnaissance faciale qu’il construit, resserrant son emprise sur la société en améliorant sa capacité à suivre les dissidents et les manifestants ainsi que les criminels.

Certaines de ces recherches ont lieu dans des laboratoires gérés par le ministère chinois de la Sécurité publique, et au moins deux scientifiques chinois travaillant avec le ministère sur la technologie ont reçu des fonds d’institutions respectées en Europe. Des revues scientifiques internationales ont publié leurs résultats sans examiner l’origine de l’ADN utilisé dans les études ni examiner les questions éthiques soulevées par la collecte de tels échantillons dans le Xinjiang.

Dans les journaux, les scientifiques chinois ont déclaré qu’ils suivaient les normes établies par les associations internationales de scientifiques, qui exigeraient que les hommes de Tumxuk (prononcé TUM-shook) donnent leur sang de leur plein gré. Mais au Xinjiang, beaucoup de gens n’ont pas le choix. Le gouvernement recueille des échantillons sous le placage d’un programme de bilan de santé obligatoire, selon les Ouïghours qui ont fui le pays. Ceux qui sont placés dans des camps d’internement – dont deux à Tumxuk – n’ont pas non plus le choix.

La police a empêché des journalistes du d’interroger des résidents de Tumxuk, rendant impossible la vérification du consentement. De nombreux résidents ont en tout cas disparu. Sur la route de l’un des camps d’internement, un quartier entier avait été rasé au bulldozer. Un nombre croissant de scientifiques et de militants des droits de l’homme affirment que le gouvernement chinois exploite l’ouverture de la communauté scientifique internationale pour exploiter la recherche sur le génome humain à des fins discutables.

Déjà, la Chine explore la possibilité d’ utiliser la technologie de reconnaissance faciale pour trier les gens par ethnie . Il étudie également comment utiliser l’ADN pour savoir si une personne est ouïghoure . La recherche sur la génétique derrière le visage des hommes de Tumxuk pourrait aider à combler les deux.

Le gouvernement chinois construit «essentiellement des technologies utilisées pour chasser les gens», a déclaré Mark Munsterhjelm, professeur adjoint à l’Université de Windsor en Ontario, qui suit l’intérêt des Chinois pour la technologie.

Dans le monde de la science, le Dr Munsterhjelm a déclaré: “il y a une sorte de culture de complaisance qui a maintenant cédé la place à la complicité.”
Cartographier les visages de la Chine

Esquisser le visage d’une personne uniquement sur la base d’un échantillon d’ADN ressemble à de la science-fiction. Ça ne l’est pas.

Le processus est appelé phénotypage de l’ADN . Les scientifiques l’utilisent pour analyser les gènes pour des traits comme la couleur de la peau, la couleur des yeux et l’ascendance. Une poignée d’entreprises et de scientifiques tentent de perfectionner la science pour créer des images faciales suffisamment nettes et précises pour identifier les criminels et les victimes.

La police du Maryland l’a utilisé l’année dernière pour identifier une victime de meurtre . En 2015, la police de Caroline du Nord a arrêté un homme sur deux chefs de meurtre après que l’ADN sur les lieux du crime ait indiqué que le tueur avait la peau claire, les yeux bruns ou noisette, les cheveux foncés et peu de signes de taches de rousseur. L’homme a plaidé coupable.

Malgré de tels exemples, les experts remettent largement en question l’efficacité du phénotypage . Actuellement, il produit souvent des images faciales trop lisses ou indistinctes pour ressembler au visage reproduit. L’ADN ne peut pas indiquer d’autres facteurs qui déterminent l’apparence des gens, comme l’âge ou le poids. L’ADN peut révéler le sexe et l’ascendance, mais la technologie peut être frappante ou manquante lorsqu’il s’agit de générer une image aussi spécifique qu’un visage.

Le phénotypage soulève également des questions éthiques, a déclaré Pilar Ossorio, professeur de droit et de bioéthique à l’Université du Wisconsin-Madison. La police pourrait l’utiliser pour rassembler un grand nombre de personnes qui ressemblent à un suspect, ou l’utiliser pour cibler des groupes ethniques. Et la technologie soulève des problèmes fondamentaux de consentement de ceux qui n’ont jamais voulu être dans une base de données pour commencer.

“Ce que le gouvernement chinois fait devrait être un avertissement pour tous ceux qui se plaisent à penser joyeusement: ‘Comment peut-on s’inquiéter de ces technologies?'”, A déclaré le Dr Ossorio.

Avec la capacité de reconstruire les visages, la police chinoise aurait encore un autre outil génétique pour le contrôle social. Les autorités ont déjà collecté des millions d’échantillons d’ADN dans le Xinjiang . Ils ont également collecté des données auprès de centaines de milliers d’Ouïghours et de membres d’autres groupes minoritaires enfermés dans des camps de détention au Xinjiang dans le cadre d’une campagne contre le terrorisme. Les autorités chinoises ont décrit les camps comme des installations bénignes qui offrent une formation professionnelle, bien que les documents décrivent des conditions de type carcéral , tandis que les témoignages de beaucoup de personnes à l’intérieur citent la surpopulation et la torture.

Même au-delà des Ouïghours, la Chine possède la plus grande base de données d’ADN au monde , avec plus de 80 millions de profils en juillet , selon des informations chinoises.

“Si je devais trouver de l’ADN sur une scène de crime, la première chose que je ferais serait de trouver une correspondance dans l’ensemble de 80 millions de données”, a déclaré Peter Claes, spécialiste de l’imagerie à l’Université catholique de Louvain en Belgique, qui a étudié Reconstruction faciale à base d’ADN pendant une décennie. “Mais que faites-vous si vous ne trouvez pas de correspondance?”

Bien que la technologie soit loin d’être exacte, a-t-il déclaré, «le phénotypage de l’ADN peut apporter une solution». La communauté scientifique

Pour percer les mystères génétiques derrière le visage humain, la police chinoise s’est tournée vers des scientifiques chinois ayant des liens avec les principales institutions européennes.

L’un d’eux était Tang Kun, spécialiste de la diversité génétique humaine à l’Institut partenaire de biologie computationnelle de Shanghai, fondé en partie par la Max Planck Society, un groupe de recherche de premier plan en Allemagne.

L’organisation allemande a également fourni 22 000 $ par an en financement au Dr Tang parce qu’il a mené des recherches dans un institut qui lui est affilié, a déclaré Christina Beck, porte-parole de la Max Planck Society. Le Dr Tang a déclaré que la subvention était épuisée avant de commencer à travailler avec la police, selon le Dr Beck.

Un autre expert impliqué dans la recherche était Liu Fan, professeur à l’Institut de génomique de Pékin et professeur adjoint au Centre médical universitaire Erasmus aux Pays-Bas.

Tous deux ont été nommés auteurs d’une étude de 2018 sur les visages ouïghours dans la revue Hereditas (Pékin), publiée par l’Académie chinoise des sciences, soutenue par le gouvernement. Ils ont également été répertoriés comme auteurs d’une étude examinant des échantillons d’ADN prélevés l’an dernier sur 612 Ouïghours à Tumxuk, publiée en avril dans Human Genetics, une revue publiée par Springer Nature, qui publie également la revue influente Nature.

Les deux articles ont cité de nombreux autres auteurs, dont Li Caixia, médecin légiste en chef au ministère de la Sécurité publique.

Dans une interview, le Dr Tang a déclaré qu’il ne savait pas pourquoi il avait été nommé comme auteur du journal d’avril, bien qu’il ait dit que c’était peut-être parce que ses étudiants diplômés y avaient travaillé. Il a déclaré qu’il avait mis fin à son affiliation avec la police chinoise en 2017 parce qu’il estimait que leurs échantillons biologiques et leurs recherches étaient médiocres.

“Pour être franc, vous surestimez le génie de la police chinoise”, a déclaré le Dr Tang, qui avait récemment fermé une entreprise spécialisée dans les tests ADN et l’ascendance.

Comme d’autres généticiens, le Dr Tang a longtemps été fasciné par les Ouïghours car leur mélange de caractéristiques européennes et est-asiatiques peut aider les scientifiques. identifier les variantes génétiques associées aux traits physiques. Dans ses études antérieures, a-t-il dit, il a lui-même prélevé des échantillons de sang sur des sujets volontaires.

Le Dr Tang a déclaré que la police l’avait approché en 2016, lui offrant un accès à des échantillons d’ADN et un financement. À l’époque, il était professeur au Partner Institute for Computational Biology, qui est dirigé par l’Académie chinoise des sciences, mais a été fondée en 2005 en partie avec un financement de la Max Planck Society et reçoit toujours des subventions et des recommandations pour les chercheurs de la Groupe allemand.

Le Dr Beck, porte-parole de Max Planck, a déclaré que le Dr Tang avait déclaré à l’organisation qu’il avait commencé à travailler avec la police en 2017, après qu’elle avait cessé de financer ses recherches un an plus tôt.

Mais une annonce d’emploi sur un site Web du gouvernement suggère que la relation a commencé plus tôt. Le ministère de la Sécurité publique a placé l’annonce en 2016 à la recherche d’un chercheur pour aider à explorer «l’ADN des traits d’apparence physique». Il a déclaré que la personne ferait rapport au Dr Tang et au Dr Li, le médecin légiste en chef du ministère.

Le Dr Tang n’a pas répondu aux demandes de commentaires supplémentaires. La société Max Planck a déclaré que le Dr Tang n’avait pas signalé son travail avec la police comme requis alors qu’il occupait un poste à l’Institut partenaire, qu’il n’a quitté que l’année dernière.

La société Max Planck «prend cette question très au sérieux» et demandera à son conseil d’éthique d’examiner la question, a déclaré le Dr Beck.

On ne sait pas quand le Dr Liu, professeur adjoint au centre médical universitaire Erasmus, a commencé à travailler avec la police chinoise. Le Dr Liu dit dans son curriculum vitae en ligne qu’il est professeur invité au ministère de la Sécurité publique dans un laboratoire de «technologie de traçabilité sur place».

En 2015, tout en occupant un poste chez Erasmus, il a également pris un poste à l’Institut de génomique de Pékin. Deux mois plus tard, l’institut de Pékin a signé un accord avec la police chinoise pour établir un centre d’innovation pour étudier les technologies de pointe “dont les forces de sécurité publique ont un besoin urgent”, selon le site Internet de l’institut.

Le Dr Liu n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Erasmus a déclaré que le Dr Liu était toujours employé par l’université en tant que chercheur à temps partiel et que sa position en Chine était “totalement indépendante” de celle des Pays-Bas. Il a ajouté que le Dr Liu n’avait reçu aucun financement de l’université pour les articles de recherche, bien qu’il ait énuméré son affiliation avec Erasmus sur les études. Erasmus s’est renseigné sur ses recherches et a déterminé qu’il n’y avait pas lieu de prendre d’autres mesures, selon une porte-parole.

Erasmus a ajouté qu’il ne pouvait être tenu pour responsable “de toute recherche qui n’aurait pas eu lieu sous les auspices d’Erasmus” par le Dr Liu, même s’il continuait à l’employer.

Pourtant, le travail du Dr Liu suggère que les sources de financement pourraient être mélangées.

En septembre, il était l’un des sept auteurs d’un article sur la taille des Européens publié dans la revue Forensic Science International. Le journal a déclaré qu’il était soutenu par une subvention de l’Union européenne – et par une subvention du ministère chinois de la Sécurité publique.
La question du consentement

Le Dr Tang a déclaré qu’il n’était pas au courant de l’origine des échantillons d’ADN examinés dans les deux articles, l’article de 2018 à Hereditas (Pékin) et l’article de génétique humaine publié en avril. Les éditeurs des journaux ont également déclaré ne pas le savoir.

Hereditas (Pékin) n’a pas répondu à une demande de commentaires. La génétique humaine a dit il fallait faire confiance aux scientifiques qui ont déclaré avoir reçu le consentement éclairé des donateurs. Les comités d’éthique locaux sont généralement chargés de vérifier que les règles ont été respectées, selon le rapport.

Springer Nature a déclaré lundi qu’elle avait renforcé ses lignes directrices sur les documents impliquant des groupes de personnes vulnérables et qu’elle ajouterait des notes préoccupantes aux documents publiés précédemment.

Dans les journaux, les auteurs ont déclaré que leurs méthodes avaient été approuvées par le comité d’éthique de l’Institut des sciences judiciaires de Chine. Cette organisation fait partie du ministère de la Sécurité publique, la police chinoise.

Avec 161000 habitants, pour la plupart des Ouïghours, la colonie agricole de Tumxuk est dirigée par le puissant Corps de production et de construction du Xinjiang, une organisation quasi militaire formée de soldats désaffectés envoyés au Xinjiang dans les années 1950 pour développer la région. Les médias d’État ont décrit Tumxuk, parsemé de postes de contrôle de la police, comme l’une des «portes d’entrée et principaux champs de bataille pour le travail de sécurité du Xinjiang».

En janvier 2018, la ville a obtenu un ajout de haute technologie: un laboratoire d’ADN médico-légal dirigé par l’Institut des sciences judiciaires de Chine, le même groupe de recherche policière responsable des travaux sur le phénotypage de l’ADN.

Les documents d’achat ont montré que le laboratoire s’appuyait sur des systèmes logiciels fabriqués par Thermo Fisher Scientific, une société du Massachusetts, pour travailler avec des séquenceurs génétiques qui analysent des fragments d’ADN. Thermo Fisher a annoncé en février qu’elle suspendrait ses ventes dans la région, affirmant dans un communiqué qu’elle avait décidé de le faire après avoir effectué des «évaluations factuelles».

Pour l’étude Human Genetics, les échantillons ont été traités par un séquenceur haut de gamme fabriqué par une firme américaine Illumina, selon les auteurs. On ne sait pas à qui appartient le séquenceur. Illumina n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

La police a cherché à empêcher deux journalistes du Times de mener des entretiens à Tumxuk, les arrêtant à leur arrivée à l’aéroport pour interrogatoire. Les gardiens du gouvernement ont ensuite suivi les journalistes et plus tard, ils les ont obligés à supprimer toutes les photos, enregistrements audio et vidéo pris sur leurs téléphones à Tumxuk.

Des Ouïghours et des groupes de défense des droits humains ont déclaré que les autorités avaient collecté des échantillons d’ADN, des images d’iris et d’autres données personnelles lors des contrôles de santé obligatoires.

Dans une interview, Zhou Fang, le chef de la commission de la santé à Tumxuk, a déclaré que les résidents acceptaient volontairement des bilans de santé gratuits dans le cadre d’un programme de santé publique connu sous le nom de Physicals for All et nia que des échantillons d’ADN aient été collectés.

“Je n’ai jamais entendu parler d’une telle chose”, a-t-il déclaré.

Les questions ont irrité Zhao Hai, le chef adjoint du bureau des affaires étrangères de Tumxuk. Il a appelé un journaliste du Times “sans vergogne” pour avoir posé une question reliant les bilans de santé à la collecte d’échantillons d’ADN.

“Pensez-vous que l’Amérique a la capacité de faire ces bilans de santé gratuits?”, A-t-il demandé. “Seul le Parti communiste peut le faire!”

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