Comment un Haut Responsable Antitrust a aidé T-Mobile et Sprint à Fusionner

WASHINGTON – Alors que la fusion à succès de 26 milliards de dollars entre T-Mobile et Sprint vacillait cet été, Makan Delrahim, le chef de la division antitrust du ministère de la Justice, a travaillé pour le sauver dans les coulisses, selon des messages texte révélés cette semaine dans un procès pour bloquer l’accord.

M. Delrahim a mis en relation des dirigeants d’entreprise avec la FCC et des membres du Congrès. Et il a donné aux dirigeants un aperçu de la pensée d’Ajit Pai, le président de la FCC, qui devrait également approuver la fusion.

Il est “ouvert et disposé” aux discussions sur l’accord, a déclaré M. Delrahim dans un SMS en juin, un mois avant que les régulateurs ne bénissent la transaction .

Les messages entre M. Delrahim et les dirigeants impliqués dans la structuration de l’une des fusions les plus importantes de l’industrie des télécommunications depuis des générations offrent un rare aperçu des travaux pratiques que le plus haut responsable antitrust du ministère de la Justice a entrepris pour façonner l’accord.

Makan Delrahim chef de la division antitrust du ministère de la Justice a aidé au projet de fusion de T Mobile et Sprint
Makan Delrahim chef de la division antitrust du ministère de la Justice a aidé au projet de fusion de T Mobile et Sprint

Bien qu’il ne soit pas inhabituel qu’un responsable de l’application des lois travaille dans les coulisses pour aider les entreprises à surmonter les préoccupations antitrust, les efforts comme celui entrepris par M. Delrahim sont presque toujours cachés.

Les messages texte montrent qu’il a joué un rôle crucial en réunissant les hauts dirigeants de T-Mobile, Sprint et une autre société, Dish, pour les négociations. Le ministère de la Justice a déclaré qu’il n’aurait pas approuvé la fusion sans l’émergence d’un autre concurrent comme Dish.

L’administration Obama a rejeté une proposition de fusion entre les sociétés, et elle reste profondément impopulaire auprès de certains groupes de consommateurs qui craignent une augmentation des prix pour les Américains, en particulier dans les zones rurales.

M. Delrahim a supervisé les pourparlers souvent hostiles entre les sociétés, tout en tirant les ficelles pour faire participer les législateurs et autres régulateurs.

“Nous avons eu une bonne conversation avec le président”, a écrit M. Delrahim à Charles Ergen, directeur général de Dish, l’entreprise qui s’avérerait cruciale pour le passage de l’accord. Le lendemain, il a encouragé M. Ergen à faire pression sur les législateurs pour exhorter M. Pai à approuver les nouvelles conditions de l’accord qui lui donneraient plus de temps pour développer une entreprise de télécommunications compétitive.

M. Ergen l’a fait. Il a dit à M. Delrahim qu’il avait eu de «très bonnes» réunions à Washington et qu’il avait parlé à Mitch McConnell, le leader de la majorité au Sénat, de l’accord, selon les messages texte.

Interrogé sur les messages texte, un porte-parole du ministère de la Justice a déclaré que “la division antitrust est fière de son travail dans l’examen de cette importante fusion au nom du consommateur américain”, mais a refusé de commenter davantage.

T-Mobile et Dish ont refusé de commenter les messages, qui ont été soumis comme preuves dans une contestation judiciaire de la fusion menée par les procureurs généraux de l’État de New York et de Californie. Sprint n’a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Les messages montrent également que SoftBank, le conglomérat japonais qui détient la majorité de Sprint, a envisagé de prêter de l’argent à Dish pour acheter les actifs nécessaires pour devenir une entreprise de télécommunications.

Dans un tel arrangement, SoftBank financerait essentiellement un concurrent à sa propre entreprise, Sprint. Mais SoftBank risquait également de perdre financièrement si une fusion Sprint-T-Mobile ne se produisait pas.

SoftBank a refusé de commenter jeudi.

Dans un échange tendu, M. Ergen a déclaré à John Legere, le directeur général de T-Mobile, qu’il travaillait toujours pour obtenir les termes d’un accord, en attendant l’approbation du conseil d’administration et «tout autre problème de notre / votre équipe».

“Et attendre Softbank pour financer l’accord?”, A écrit M. Legere.

M. Ergen a déclaré publiquement cette semaine que plusieurs prêteurs potentiels étaient apparus pour aider son entreprise à acheter des actifs, notamment JPMorgan Chase et SoftBank.

Sprint et T-Mobile, les troisième et quatrième plus grandes sociétés de téléphonie sans fil, ont annoncé leurs derniers plans de fusion en avril 2018. Les opérateurs ont promis que leur syndicat leur permettrait de combiner les ressources et d’apporter la prochaine génération de large bande sans fil, connue sous le nom de 5G, pour cinquième génération, vers l’Amérique rurale. Ils auraient combiné 80 millions d’abonnés aux États-Unis.

Le ministère de la Justice a annoncé son approbation de l’accord en juillet, citant la création d’un quatrième et nouveau concurrent dans Dish, qui achèterait des actifs de Sprint et T-Mobile pour devenir une entreprise de télécommunications. Dans un examen parallèle, le président de la Federal Communications Commission a annoncé son intention d’approuver l’accord des semaines plus tard.

La fusion est contestée devant les tribunaux par plusieurs États et ne peut être clôturée tant que ce procès n’est pas résolu. Les procureurs généraux des États de New York et de Californie ne sont pas convaincus que Dish fournira une véritable concurrence sur le marché.

“Dish est une entreprise de télévision par satellite en difficulté, sans expérience dans la gestion d’une entreprise de téléphonie mobile sans fil – et sans entreprise actuelle de téléphonie mobile sans fil”, a déclaré Paula Blizzard, sous-procureur général de Californie, lors d’un appel avec des journalistes ce mois-ci. “Nous ne pouvons pas compter sur Dish un jour à l’avenir pour devenir en quelque sorte une entreprise sans fil viable à la hauteur de la portée de Sprint aujourd’hui.”

M. Delrahim a subi des pressions pour bloquer la fusion tout au long de l’examen du ministère. Plusieurs législateurs démocrates, groupes de consommateurs et procureurs généraux des États ont déclaré que l’accord nuirait aux consommateurs en réduisant le nombre de fournisseurs nationaux de services sans fil de trois à quatre. La réduction de la concurrence entraînerait très probablement une augmentation des factures de téléphonie mobile des consommateurs, ont averti les critiques.

Pour sauver l’accord, les entreprises ont trouvé une solution: faire appel à Dish Network pour acheter certains de leurs actifs sans fil pour former un autre concurrent et maintenir quatre opérateurs mobiles nationaux.

M. Delrahim a déclaré aux journalistes lors d’un événement de presse en juillet que l’accord n’aurait pas été conclu sans Dish, qui avait accepté d’acheter le service sans fil prépayé de Sprint, Boost, pour 5 milliards de dollars, ainsi que d’autres actifs de T-Mobile.

“Nous étions prêts à poursuivre pour bloquer l’accord”, a déclaré M. Delrahim en juillet, lorsqu’il a annoncé son approbation.

Dans les textes envoyés en mai et juin, M. Delrahim a aidé à coordonner les réunions entre M. Ergen, M. Legere et Marcelo Claure, chef de l’exploitation de SoftBank et président du conseil d’administration de Sprint, alors qu’ils négociaient des ventes d’actifs à Dish.

“Je prévois faire partie de la réunion et ensuite vous laisser le soin de hacher les détails au besoin”, a écrit M. Delrahim dans un texte à M. Ergen à propos d’une réunion avec M. Legere.

Les dirigeants des télécommunications ont régulièrement informé M. Delrahim de leurs négociations souvent difficiles. Les dirigeants de T-Mobile et de Sprint étaient parfois frustrés par M. Ergen, qui leur a dit qu’il avait besoin de temps pour que son conseil d’administration approuve certains aspects de l’accord.

«Pourquoi jouez-vous toujours à des jeux. Vous avez une bonne affaire et ne la perdez pas », a déclaré M. Claure à M. Ergen. “Et vous contrôlez votre planche.”

M. Legere et M. Ergen étaient parfois difficiles à affronter. À un moment donné, lorsque Dish a demandé un financement à SoftBank, M. Legere s’est indigné.

«Vous avez franchi la ligne», a-t-il écrit. “Pour une divulgation complète (qui peut être un nouveau terme pour vous), j’ai dit à Makan que je ne pense pas que vous vouliez vraiment conclure un accord.”

M. Delrahim semblait conscient de la friction. Dans une série de messages, il a invité M. Ergen à une réunion le lendemain avec M. Legere et Mike Sievert, le président de T-Mobile, dans sa salle de conférence au ministère de la Justice. “14 heures confirmé”, a écrit M. Delrahim. “Je n’ai pas encore dit à John et Mike que la réunion est avec vous, je leur dirai le matin.”

Mais le jour de la réunion, M. Delrahim a informé M. Ergen d’une longue conversation qu’il avait eue avec M. Legere, M. Sievert et M. Claure.

«John va vous contacter», a écrit M. Delrahim. «Peut-être que vous avez tous du sens de vous rencontrer seuls à 14 heures, puis nous nous rencontrerons tous plus tard dans la journée? Je vais me rendre disponible. ”

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