Aux Confins du Monde, un Nouveau Champ de Bataille Pour les États-Unis et la Chine

La simple existence des îles Féroé est une merveille. De hauts sommets de roche volcanique recouverte de neige jaillissent de l’océan Atlantique Nord. Des falaises abruptes plongent dans les eaux profondes des fjords étroits.

La collection éloignée de 18 petites îles, situées entre l’Islande et la Norvège, est connue pour sa population de macareux robustes et ses chasses périodiques aux baleines. Le territoire danois semi-autonome possède également une industrie du saumon florissante.

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La technologie n’est pas un sujet de conversation courant parmi ses 50 000 habitants. Pourtant, ces dernières semaines, les îles Féroé sont devenues un nouveau champ de bataille improbable dans la guerre froide technologique entre les États-Unis et la Chine.

Le différend a commencé à cause d’un contrat. Les îles Féroé souhaitaient construire un nouveau réseau sans fil ultrarapide avec une technologie de cinquième génération, connue sous le nom de 5G . Pour créer ce nouveau réseau, le territoire prévoyait d’attribuer le travail à un fournisseur de technologie.

C’est à ce moment-là que les États-Unis ont commencé à exhorter la nation de l’archipel à ne pas donner le contrat à une entreprise en particulier: le géant chinois des télécommunications Huawei. Les responsables américains ont longtemps déclaré que Huawei était redevable à Pékin et posait des problèmes de sécurité nationale .

Ensuite, des responsables chinois se sont impliqués. Un haut responsable du gouvernement des îles Féroé a récemment été filmé disant que les Chinois avaient proposé de stimuler le commerce entre le territoire et la Chine – tant que Huawei aurait obtenu la mission de réseau 5G.

“Sur le plan commercial, les îles Féroé ne peuvent pas être très importantes pour Huawei ou qui que ce soit d’autre”, a déclaré Sjurdur Skaale, qui représente le territoire au Parlement danois, lors du petit-déjeuner dans la capitale de Torshavn cette semaine. «Le fait que les ambassades chinoises et américaines se battent pour cela aussi fort qu’elles le sont, il y a autre chose sur la table. Il s’agit d’autre chose que de simples affaires. » Aucun emplacement n’est désormais trop petit pour que les États-Unis et la Chine se concentrent alors qu’ils se disputent l’avenir de la technologie. Les îles Féroé, dont la proximité avec l’Arctique lui confère une importance militaire supplémentaire, rejoignent des pays européens pris au milieu des deux superpuissances sur Huawei, le joyau de la couronne du secteur technologique chinois.

Depuis plus d’un an, des responsables américains font pression sur la Grande-Bretagne, l’Allemagne, la Pologne et d’autres pour suivre son exemple en interdisant Huawei des nouveaux réseaux 5G. Ils soutiennent que l’entreprise peut être utilisée par le Parti communiste chinois pour espionner ou saboter les réseaux critiques. Huawei a nié avoir aidé Pékin.

Mais si les nations européennes se rangent à Washington, elles risquent de nuire à leurs liens économiques avec la Chine, qui a un appétit croissant pour les voitures allemandes, les avions français et les produits pharmaceutiques britanniques.

Aux îles Féroé, Bardur Nielsen, le Premier ministre, a tenté de désamorcer le conflit. Dans un communiqué, il a déclaré que son gouvernement “n’avait subi ni pression ni menace de la part d’autorités étrangères concernant le développement d’un réseau 5G aux îles Féroé”.

Toute décision concernant l’octroi d’un contrat à Huawei, a-t-il déclaré, serait prise par la société de télécommunications locale, Foroya Tele.

Foroya Tele a déclaré dans un communiqué qu’il testait différentes technologies. Le choix d’un fournisseur de réseau 5G, a-t-il dit, “nécessite des considérations importantes étant donné l’ampleur et l’importance de l’investissement pour les îles Féroé.”

Pour les habitants des îles Féroé, le débat sur Huawei et la 5G est plus enraciné dans le saumon que dans les vitesses de téléchargement.

Le saumon est au cœur de l’économie du territoire. Plus de 90 pour cent des exportations des îles Féroé sont du poisson, notamment du saumon, du maquereau, du hareng et de la morue. Dans les eaux environnantes, des milliers de saumons éclaboussent à l’intérieur de grands anneaux grillagés, où ils sont élevés pour les repas à Paris, Moscou, New York – et, de plus en plus, à Pékin.

Après 2010, les exportations de saumon des îles vers la Chine ont repris. À l’époque, le gouvernement chinois avait ralenti l’achat du poisson de la Norvège en réponse à l’attribution du prix Nobel de la paix au militant chinois des droits de l’homme Liu Xiaobo à Oslo.

La Chine représente désormais environ 7% des ventes de saumon des îles Féroé. Le gouvernement des îles Féroé a ouvert cette année un bureau à Pékin pour développer davantage le commerce.

En 2014, les ventes de saumon des îles à la Russie ont explosé après que l’Union européenne ait limité les poissons que d’autres pays pouvaient y exporter. Ces règles ne s’appliquent pas aux îles Féroé car elles ne font pas partie du bloc européen.

Au total, les exportations de saumon des îles Féroé devraient dépasser 550 millions de dollars cette année, contre environ 190 millions de dollars il y a dix ans.

«C’est le lieu d’origine du saumon de l’Atlantique», a déclaré Runi Dam, consultant pour les entreprises de pêche locales, debout devant des enclos géants remplis d’environ 15 000 saumons chacun. “Nous avons l’environnement parfait.”

Maintenant, le commerce du saumon est empêtré dans la lutte contre le réseau sans fil 5G. Le mois dernier, l’ambassadrice américaine au Danemark, Carla Sands, a rendu public des avertissements contre Huawei. Dans un article d’ opinion dans le journal local des îles Féroé, Mme Sands a déclaré qu’il pourrait y avoir des «conséquences dangereuses» si l’entreprise était autorisée à construire le réseau 5G. Lorsque les pays ont laissé Huawei entrer, a-t-elle dit, “ils acceptent de travailler selon les règles communistes chinoises”.

Dans une autre interview accordée aux médias danois cette semaine, Mme Sands a accusé un cadre de Huawei responsable de la région nordique de “travailler pour les communistes chinois”, qui “exportent leur espionnage, leur corruption et leurs pots-de-vin dans le monde entier”.

Mme Sands a refusé d’être interrogée.

Dans le même temps, l’ambassadeur de Chine au Danemark a visité les îles Féroé au moins deux fois au cours des deux derniers mois.

Ce mois-ci, le journal national danois, Berlingske , a publié la transcription d’un enregistrement audio dans lequel un haut fonctionnaire des îles Féroé résume l’une des réunions. Herálvur Joensen, un haut responsable du gouvernement des îles Féroé, a été filmé en disant que l’ambassadeur de Chine avait menacé de bloquer un accord commercial – et plus de ventes de poisson – si Huawei n’était pas utilisé pour le réseau 5G.

“Si Foroya Tele signait un accord avec Huawei, alors toutes les portes seraient ouvertes pour un accord de libre-échange avec la Chine”, a-t-il déclaré dans l’enregistrement. “Si cela ne se produit pas, il n’y aura pas d’accord commercial.”

Un porte-parole du Premier ministre a déclaré que M. Joensen n’avait pas assisté à la réunion avec l’ambassadeur chinois et n’était pas disponible pour un entretien. Les critiques de Huawei ont sauté sur les révélations, affirmant que l’enregistrement divulgué montrait les liens étroits entre Huawei et le gouvernement chinois.

L’ambassadeur de Chine, Feng Tie, a écrit à Berlingske que le pays n’exerçait aucune pression sur les îles Féroé. “Il est de mon devoir de garantir que Huawei soit traité équitablement et sans discrimination au Danemark”, a-t-il déclaré. «Ce n’est pas du tout dans la culture chinoise de promouvoir les menaces. La promotion des menaces est plus connue aux États-Unis »

Huawei a déclaré dans un communiqué qu’il n’était impliqué dans aucune discussion entre les deux gouvernements.

Dans les villages et les ports autour des îles, les gens ont dit qu’ils étaient déconcertés d’être plongés dans une bataille entre la Chine et les États-Unis.

«C’est un poux entre deux ongles», a déclaré Rógvi Olavson, qui vit à Torshavn et est professeur à l’université locale. “Vous êtes coincé par les États-Unis d’une part et la Chine de l’autre.”

Alors que de nombreux habitants ont déclaré que les îles Féroé préfèrent les États-Unis à la Chine, plusieurs ont exprimé leur colère contre les responsables américains pour avoir exigé l’interdiction de Huawei. Ils ont déclaré que la société avait aidé à construire le réseau 4G existant, qu’ils utilisent pour passer des appels téléphoniques ou partager des photos de certaines des régions les plus éloignées des îles.

Sissal Kristiansen, qui conçoit des pulls et d’autres vêtements en laine des îles Féroé, a déclaré qu’elle avait écouté une récente interview avec Mme Sands.

«Cela a réveillé en moi cette sensation, ‘Oh merde’,» a-t-elle dit. “Nous prenons nos propres décisions.”

D’autres craignent de nuire aux liens économiques avec la Chine, dont ils craignent de riposter si Huawei n’est pas sélectionné pour le réseau 5G. De nombreux habitants se souviennent d’une crise économique dans les années 1990, quand environ 10% des résidents des îles Féroé ont fini par déménager à l’étranger.

Aujourd’hui, le chômage sur les îles est presque inexistant – seulement 183 personnes étaient sans emploi vendredi, selon les statistiques du gouvernement. Comme dans d’autres pays nordiques, les soins de santé, l’éducation et les autres services sociaux sont gratuits. Il n’y a pratiquement pas de crime.

“La Chine n’est pas seulement un bon client, c’est une nécessité”, a déclaré Martin Breum, un expert de l’Arctique qui a écrit sur les îles Féroé . Les Féroïens, a-t-il ajouté, «n’ont rien d’autre à vendre au reste du monde. Ils vivent de leurs poissons.

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